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Paul Graham的YC创办之路

故事

创思舍 创思舍 2015-06-21 07:19

导语 真正的创造力,在于观念的开放性。在我们看待某些事情的时候,必须从不同角度出发,必须能看到现有层面之外的其他可能...

YComb... PaulG... 创业故事

Paul Graham的YC创办之路

一、创办Viaweb、获得第一桶金

1995年夏天,Paul Graham 在广播里听到一个推介电子商务的故事,把电商说成具有无限的可能性,但是在当时几乎还不存在电子商务。讲这个故事的是Netscape公司。当时Netscape正在IPO前夕,并试图通过这个电子商务的故事来吸引投资者的兴趣。电子商务,听起来似乎非常有前途,但这种前途似乎也有些飘渺。当时Graham正处在人生的十字路口。

从哈佛毕业取得计算机科学博士学位后,他的生活模式是:在软件公司找一些兼职顾问工作;等有了足够的积蓄后就辞职,从事他真正喜爱的艺术和绘画,直至积蓄全部用光,然后他再去争取寻找另一份工作。到他30岁的时候,他开始厌倦这种模式,开始讨厌顾问的工作。但是,他慢慢转变了他感兴趣的方向,比如通过开发某种基于互联网的产品、迅速赚到大把的钱。

他打电话给他在哈佛期间的项目老搭档Robert Morris,说服Morris也开始愿意跟他一起合作创业。不过这个时候Graham自己也不知道从哪里开始创业,也不知道怎么发展起来。最后,他们决定尝试开发一套软件,让其他企业可以用这套软件创建一个电子商务网站。在他们厘清了这个概念之后,又不得不面对另一个严重的问题。在当时,一个受大家欢迎的程序,必须是为Windows系统开发的。Graham和Morris都是完美型的黑客,他们非常讨厌Windows,不愿意开发基于windows系统的应用程序。他们更喜欢于用Lisp编写程序,让程序在Unix上运行。

他们决定先把这个问题搁置一下,先为Unix开发程序,之后再转换成Windows系统下的程序。最初他们认为这样会更容易点,不过他们开始深入考虑这个想法时,就发现这样做可能会导致非常严重的后果:一旦在Windows上发布这个程序,他们就必须面对用户,根据他们的反馈不断优化程序。这表示,他们要在Windows环境中开发和优化软件,这个过程要持续好几个月甚至可能是几年。这种可能性对他们俩来说,实在是太恐怖了,甚至他们都准备考虑放弃这个创业的点子了。

一天早上,Graham醒来以后突然想到一个办法:用户通过点击网站上的链接来控制服务器上的软件。他一下子就从床上弹坐起来,因为他意识到这意味着什么:开发一个创建在线商店的程序,但这个程序只在服务器上运行。这将意味着他和Morris可以绕开程序开发的常规做法:让用户把程序下载到电脑本地。这种做法,总算让他们永远不需要碰Windows系统。他激动地将这个突然的想法解释给Morris听,然后他们都同意试一下。几天之内,他们便完成了最初版本,并且运行的很好。显然,网页应用的概念是行得通的。

在接下来的几周里,他们对软件进行了改进。然后,他们又找到了天使投资人,第一笔投资是1万美元,代价是公司的10%。他们首创了为完全基于网络运行环境创建电子商务网站的做法,处在电子商务的最前沿。接着,他们的产品慢慢开始流行起来。

这个产品上取得的成功,表明他们的新想法,会取得谁都想不到的成功。当然他们这个想法的功臣,应该是Windows。是因为他们讨厌Windows,才不得不想出这个点子。在他们的产品模式下,程序直接在网上运行,于是他们可以不断开发新版本、立即在网上进行测试。他们可以直接和用户互动、获得实时反馈,然后在几天之内就优化好。传统的软件进行这样的优化,起码要花费几个月的时间。

Graham他们没有经营企业的经验,也不知道招销售人员来推广产品。他们自己打电话给潜在的客户,所以他们也扮演了销售人员的角色。不过正因为这样,他们从客户那里直接得到第一手的投诉或建议,知道产品的劣势,也知道如何改进。

他们的这个想法,在当时非常独特、甚至是怪异,以至于他们都几乎不用担心有竞争对手。没有人会剽窃他们想法,因为他们只有他们才会这么傻乎乎地去尝试这种做法。

当然,在这个过程中他们也犯过一些错误。不过,由于Graham他们的模式本身非常好,所以即使犯点错误,也很难真正搞砸(尽管Graham说公司有过几次差点关门大吉)。到了1998年,他们以5000万美元的价格,把他们的这家叫Viaweb的公司卖给了雅虎。

二、成为知名博主

多年之后,当Graham回顾过去时,他仍然会被被他和Morris的这段经历所触动。这个经历也让他想起历史上许多其他类似的发明,如微型计算机。要开发微型计算机,就需要微处理器。而微处理器最初发明时,是用来指挥交通红绿灯及自动售货机的。开发微处理器的人从来没有想过要把它用在电脑上。第一个尝试这么做的企业,被人们当奇葩一样嘲笑。这种所谓的计算机体积太小、用途也很少,似乎也很难称得上是计算机。但是它们还是吸引了不少人,因为这些人发现微信计算机可以帮助他们节省不少时间。然后慢慢地,这个想法开始流行起来。同样的故事也发生在晶体管上,20世纪三四十年代发明晶体管时,主要是应用于军工电子产品上。直至20世纪50年代初期,才有人想到把这种技术用在面向大众的晶体管收音机上。很快大家就发现,晶体管收音机成为了历史上最受欢迎的电器。

在所有这些案例中,最有趣的是产生这些发明的过程:通常是,发明者先接触到现有技术;随后,他们想到把这个技术运用在其他领域;最后,他们尝试开发出不同的技术原型,直到开发出最适合的产品。出现这种过程的原因在于,发明者愿意从不同的角度来观察日常事物,并设想这些事物在其他领域的新用途。二思维刻板的人,只熟悉事物原有的用途,看不到其他可能性。优秀的创业者与普通人的区别,实际上就是是否拥有灵活的、能够随机应变的头脑。

卖掉Viaweb变现之后,Graham开始在互联网上写博客,通过博客说他各种想法。因为这些博客文章,他成为各地年轻黑客和程序员中的知名人士。2005年,哈佛大型计算机系邀请他为毕业生发表演讲。在演讲上他没有谈各种程序语言,谈这些话题让听众很无聊,也会让他自己觉得很无聊。他决定谈谈科技创业公司的各种创意:为什么有的成功了,有的却失败了。演讲非常成功,Graham的想法对听众们很有启发性,学生们开始围在他身边向他请教有关他们自己的创业公司的想法。他听到了很多同学们的想法,他觉得有些想法并不是那么不切实际,但是同学们还需要进一步的指导。

三、创办Y Combinator

Graham一直在投资其他人的创业想法。因为他自己的项目,就是有了天使投资才发展起来的。他认为,要获得回报,唯一的方式就是帮助他人。问题在于从何处着手。大部分天使投资人在他们开始投资之前都有相关项目经验,并且他们都倾向于以小规模投资来试水。Graham没有这样的商业经验。由于没有投资经验,所以他想到一个乍看之下似乎荒谬的做法:同时向十家创业公司各投资1万5千美元。他通过刊登广告的方式寻找这十个潜在投资项目,并从申请者中筛选出最好的创业点子。在这几个月的过程中,他会给这些创业新手各种指导,帮助和引导他们实现想法。作为回报,他将从其中创业企业中获得10%的股权。这种做法有点像是一种针对科技创业者的学徒模式。但是,实际上他还有另外一个目的:通过这种方式让他自己迅速学会投资。在当时,他觉得自己是一个差劲的初始投资人,他的学徒们可能是一些差劲的创业家,然后他们之间形成了完美的组合。

他再一次邀请Robert Morris加入他的公司。但是,在训练创业者几个星期之后,他和Morris意识到,事实上他们正在做一件非常有影响力的事情。因为他们有创办Viaweb的经验,他们可以给出清晰且有用的建议。让创业者快速学会创业,本身就是一个有意思的商业模式。相比之下,大部分投资人一年只投资几家创业公司。而且这些投资自己公司的事情就已经非常忙了,根本没有什么时间去帮更多的创业公司。但是, Graham和他的创业伙伴Jessica Livingston把他们所有的时间都放在学徒培养上,他们批量提供这种服务,他们可以投资上百家而非几十家这样的创业公司。在这个过程中,他们自己也可以实现跨越式的学习、积累

如果这种方式真的成功了,那么不仅他们自己能够赚大钱,而且同样会对经济发展产生重大的影响:通过这种学徒模式,为社会输送出数以千计的、成熟的企业家。他们把他们的新公司称为Y Combinator。他们认为Y Combinator改变世界经济。

他们将他们学到的所有道理都传授给了学徒,包括:发现现有技术的新用途、发掘未被满足的需求;与客户之间维护尽可能紧密的关系;使创意尽可能的简单和切实可行;创造优势产品并以技术取胜、而不要只想着赚钱。

他们的学徒在学习,他们自己也在学习。Paul Graham发现真正能造就成功企业家的,并非他们的创意本身,或者他们所读的学校,而是他们身上的独特品质:愿意调整自身想法、愿意利用某些他们原先未曾认识的事情。Graham从他自己和其他投资者身上发现了这种品质,也就是思想的灵活性。思想的灵活性,再加上另一个必备的特质——无比坚韧的性格,就是创业者成功的关键。

多年以来,Y Combinator都以它特有的方式在发展,并保持惊人的持续成长速度。Y Combinator目前的总市值已经达到137亿美元,并明显还有进一步发展的潜力。

让我们再看看Paul Graham创办YC之路。Paul Graham身上,可以发现一个简单的道理:真正的创造力,在于观念的开放性。在我们看待某些事情的时候,必须从不同角度出发,必须能看到现有层面之外的其他可能性。不能因为纯粹的固执,就受限最初的想法;也不能仅仅因为自负,就固步自封、不愿意接受新的思路。作为创业者,或者每个希望自己有创造力的人,我们都应该学习Paul Graham,愿意尝试各种想法和角度的可能性。而且一旦这种可能性出现在我们面前时,应该勇于面对、思考和尝试,而不是贸然拒绝。


作者:Robert Greene 编译:尹倩、杜国栋

本文来自“创思舍”,关注创业中的管理经验与商业故事,微信公众号“创思舍”(帐号:chuangsishe)。

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